Dwars door Maasmechelen met de GR 561

Met haar uitgestrekte natuurgebieden, die deel uitmaken van de Maasvallei en het Nationaal Park Hoge Kempen, vormt Maasmechelen een wandelparadijs bij uitstek. Recreanten vinden vlot hun weg naar de verschillende wandelgebieden, maar ook voor doorwinterde wandelaars heeft de gemeente alles in huis. De GR 561 is een langeafstandswandeling die door de gemeente loopt en die zowel bekende als minder gekende plekjes aandoet.

Blog: Leen Raats

GR wat?

De GR 561 Kempen-Maasland vertrekt in Diest, en loopt via o.a. Geel, Lommel, Valkenswaard, Bocholt en Maasmechelen naar Maastricht, goed voor 221 km grotendeels onverharde en autoluwe wandelpaden. Uiteraard kan je ervoor kiezen om niet de hele route te wandelen en bijvoorbeeld met de trein of bus terug te keren. Je kan er ook een meerdaagse tocht van maken. Wij wandelden het Maasmechelse stuk van dit bijzondere traject.

Blinkende mestkevers en overwoekerde sporen

1 Lanklaarbos

We starten in het Lanklaardersbos, dat op het grondgebied van Dilsen-Stokkem ligt, net buiten Maasmechelen. Hier genieten we al snel van de rust tussen de bomen en een heerlijke wandeling op onverharde paden. Hoewel het zaterdag is en prachtig nazomerweer, komen we hier weinig mensen tegen.

Op verschillende plekken wacht ons een korte maar pittige klim wanneer het wandelpad omhoog slingert tussen de gemengde bossen en open plekken met heide. Ons oog valt op de mestkevers die over het pad kruipen. Hun schilden blinken prachtig in de zon.

6 mestkever

We wandelen langs de omheining van Connecterra, de hoofdtoegangspoort van het Nationaal Park Hoge Kempen, gecreëerd op het voormalige terrein van de steenkoolmijnen van Eisden.

We komen op Maasmechels grondgebied. Rechts van het pad loopt een overwoekerd spoor. Deze spoorweg verbond de Genkse mijnen met die van Eisden en met de Zuid-Willemsvaart. Tot de jaren ’80 werden mijnwerkers en kolen over het spoort vervoerd.

Het spoor leidt ons naar het voormalig stationnetje van Eisden, dat nu dienst doet als fietscafé. Oorspronkelijk stond hier een houten barak, maar die ging in 1926 in vlammen op. Als je wilt, kan je hier even van de route afwijken en de¬†straat volgen, naar de meer dan 100 jaar oude Tuinwijk, die gebouwd is om de mijnwerkers onderdak te geven.

De hoogste heide van België

Van aan het station vervolgen we onze weg door het Mechelse Bos en zo naar de Mechelse Heide, met haar 900 ha een van de grootste heidegebieden van België en tevens poort tot het Nationaal Park Hoge Kempen.

Hier kan je even op adem komen of zelfs overnachten bij Kampeerverblijf en brasserie ’t Salamanderke. We wandelen echter door, want we komen nu aan een stuk dat we goed kennen en waar ik heel graag kom. Zoals ik al hoopte, leidt de GR ons naar het hoogste punt van de heide en daarmee meteen van het hele Kempens Plateau.

11 Mechelse Heide hoogste punt

We hebben geluk: het is helder weer vandaag. Vanop het uitkijkpunt op 104 meter boven de zeespiegel reikt het zicht tot in Luik, de Hoge Venen, Duitsland en Nederland.

Souvenirs van de Oer-Maas

We vervolgen onze weg over het hoog gelegen wandelpad. Rechts zien we nog meer waterplassen die het resultaat zijn van grind- en zandontginningen. Het helderwitte zand steekt prachtig tegen de staalblauwe lucht en het heldere water af. 

Leen Raats_ Mechelse Heide groeve

Een paar kilometer verder duiken we de autostrade onderdoor. Hier komen we in de Vallei van de Kikbeek. Tussen de autostrade en de Weg naar Zutendaal werd deze voormalige grind- en zandgroeve omgevormd tot een robuust stukje natuur. Heide, moerassen en een helderblauwe waterplas vormen hier de biotoop voor zeldzame dieren zoals de rugstreeppad, nachtzwaluw en de geelgors. De libellen en waterjuffers vliegen voor ons heen-en-weer en we worden begeleid door een sprinkhanenconcert. Ook hier is het weer opvallend rustig voor een zaterdag, wat wij heerlijk vinden: alsof we al deze pracht voor ons alleen hebben!

We gaan een poortje door naar een prachtig stukje heide waar wilde paarden grazen, al krijgen we die vandaag niet te zien. Wat we wel zien, is een spectaculair zicht naar de overkant van de autostrade, waar de heuvels van het Kempens Plateau begroeid zijn met dennen en heidevlakten.

Leen Raats_ Vallei Kikbeek dit beeld is niet getrokken vanop de GR-route zelf maar dat stoort vind ik niet

We vervolgen onze weg over een knuppelpad over een visrijk ven en een bruggetje over de slingerende Kikbeek met haar heldere water. Grillige dennen en loofbomen wisselen elkaar af. We wandelen langs de chalets van Camping Kikmolen en steken de Weg naar Zutendaal over.

De Far West van Maasmechelen

Leen Raats_Vallei Ziepbeek eerste stuk (Far West)

We komen op een breed grindpad met links een bos en rechts uitgestrekte weilanden met daarachter de beboste heuvels van het Kempens Plateau. We wanen ons hier even in de Far West en verwachten elk moment een kudde bizons, maar eigenlijk lopen we gewoon op de grens van de Hoge Kempen en de Maasvallei.

Een paar kilometer verderop wachten ons dennenbossen en heidevelden. We zijn hier in de Vallei van de Ziepbeek, een natuurreservaat sinds 1970. Tot nog toe was dit voor mij een onbekend stukje Maasmechelen. Deze vallei geniet Europese bescherming als zeer waardevolle thuishaven voor zeldzame planten zoals de tengere heideorchis en bedreigde dieren zoals de beekprik, een palingachtige vis die het perfect naar de zin heeft in het zuivere water van de Ziepbeek.

Koninklijk buitenverblijf

Het wandelpad loopt langs het hek van het Koninklijk Domein van Opgrimbie, waar zich Villa Fridhem bevindt, het buitenverblijf van koning Boudewijn en koningin Fabiola. Het toen immens populaire koningspaar bracht hier vanaf 1960 tot Boudewijns dood menig weekend en vakantie door.

We komen op een knuppelpad. Wanneer we ons halverwege het knuppelpad omdraaien, zien we een groepje zwarte en bruine koeien achter ons lopen. Even lijkt het alsof ze ons met flinke tred achtervolgen, maar ze houden halt aan een plas water. Het zijn Angus Aberdeens, indrukwekkende maar ongevaarlijke koebeesten.

Leen Raats_Vallei Ziepbeek runderen

Vanaf hier loopt de route verder richting Lanaken, vanwaar je onder meer koers zet naar het kasteel van Pietersheim.